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Branchon

Histoire


Le mot Branchon, cité à partir du VIIIe siècle pourrait avoir une origine celtique. On l'écrivait déjà de cette manière en 1224.
La chaussée romaine dite de Brunehaut (de Bavay à Tongres) passe à proximité du village. Les Romains n'auraient fait qu'élargir une piste gauloise et même préhistorique, pour la porter à 7,5 m de large. L'empierrement était fait de pierres provenant de la vallée de la Meuse. Cette chaussée, suivant approximativement la ligne de faîte entre les deux bassins fluviaux belges, a légué peu de trésors. On a cependant trouvé un chapiteau corinthien de l'époque romaine provenant vraisemblablement d'une villa romaine. Ce chapiteau, datant du IVe siècle, fut découvert sous le choeur de l'église paroissiale. La présence d'un "diverticulum" ,passant par le centre du village et le reliant à la chaussée, permet de dire que l'église actuelle est bâtie sur une ancienne villa romaine. Deux tumulus de 5 à 6 m de haut et d'une trentaine de mètres de diamètre furent érigés en bordure du village en direction de Merdorp.
En 1289, le comte de Namur possède à Branchon la taille, les droits de mortemain et formorture, ost et chevauchée, toute la justice, le forage et le winage.
L. Génicot pense que le village a dû être affranchi au droit de Namur dès avant 1265. Aux XIIIe et XIVe siècles, la famille de Branchon a joué un rôle important dans le comté de Namur où plusieurs de ses membres ont occupé les plus hautes fonctions : en 1237, Gilles de Branchon est souverain bailli du comté; en 1280, Philippe est souverain bailli et Enguerrand, mayeur de Namur; en 1311-1312, on trouve à nouveau un Gilles de Branchon souverain bailli de Namur; en 1330-1338, un Enguerrand de Branchon est bailli de Wasseiges puis, en 1341, bailli de Bouvignes; enfin, en 1364-1367, Philippart de Branchon est mayeur de Namur. En 1343, le moulin banal de Branchon est tenu en fief par Gillechon de Branchon; vers 1380, ce fief est aux mains de son fils qui tient en outre l'avouerie de Merdorp avec toutes ses dépendances, ainsi que plusieurs terres et autres droits. Ses descendants vendirent le fief, au XVe siècle à Etienne de Marille; le dernier de ces Marille qui était curé de Branchon, laissa le fief à son neveu Henri Charlet (1540). Au XVIIIe siècle, le fief passa par mariage aux de Bruges qui le conservèrent jusqu'à la fin de l'Ancien Régime.
Les Charlet étaient devenus seigneurs hautains de Branchon à la fin du XVIIIe siècle. La seigneurie hautaine revint également à la famille de Bruges au XVIIIe siècle.

La paroisse


Le patron de la paroisse de Branchon est St-Jean. Lors de la fête du Saint, le 24 juin, il y avait un pélerinage fort suivi : on invoquait le saint contre les maux de tête et les fidèles posaient sur leur tête des cercles de cuivre déposés sur l'autel de St-Jean et, après la messe, allaient baiser les reliques. Un autre pèlerinage se faisait le 8 septembre : un millier de pélerins se rendaient en cortège à la petite grotte dite de Notre-Dame de Lourdes, érigée par la famille Courtoy.
Sous l'impulsion de Henri Maximilien Van den Steen, l'église datant du XVIe siècle, fut reconstruite en 1750 en style néoroman. Sous les combles, des arcatures gothiques, vestiges de l'ancien édifice, furent retrouvées.
L'intérieur de l'église est décoré par une Décollation de Saint Jean-Baptiste de fin du XVIIe siècle, en bois polychrome, et par des confessionnaux et lambris de choeur de chêne de style Louis XVI.

Le Zaman


On ne peut parler de Branchon sans citer son train Zaman. De nombreuses publications ont déjà relaté l'histoire de ce moyen de locomotion original perché à 5,5 m du sol et inauguré solennellement le 3 mai 1880 par le roi Léopold II. Il enjambait le bâti de Branchon et reliait les sucreries de Boneffe et d'Ambresin à la ligne de chemin de fer. Namur-Tirlemont à Taviers. Le petit train Zaman tient son nom du sénateur Joseph Zaman (1812-1894). Il était industriel, gros propriétaire, concepteur et actionnaire des sucreries de Boneffe et d'Ambresin. Son train fut très populaire. Les voitures à voyageurs possédaient des portes très étroites qui interdisaient l'entrée aux villageois à l'embonpoint trop prononcé. Le train Zaman fut malheureusement emporté par les Allemands en 1917; la ligne fut démantelée en 1923.
Aujourd'hui, une rue porte son nom à Branchon.

Les fermes


La ferme Rigo est l'une des fermes les plus importantes de Branchon.
Une poutre située dans la grange, datant de 1679, permet de déterminer l'année à laquelle la ferme fut construite.
La ferme appartint successivement aux de Bruges, propriétaires de Branchon au XVIIIe siècle, puis à la famille de Giey, et fut vendue avec 2 ha de prairies à Jean Rigo, propriétaire actuel.

Située en face de l'église, la ferme se compose d'un corps de logis, d'une écurie, de deux granges et de quatre étables occupées en saison, par une centaine de vaches.
Le corps de logis et la grange furent certainement érigés ensemble car ils sont tous deux construits en briques espagnoles. Le reste fut donc bâti par la suite. L'écurie sert aujourd'hui de garage à M. Rigo.

Le château Gréban


A quelques mètres de l'église, se dresse le château Gréban, magnifique propriété à tendance moderne, s'étendant sur 2 ha.
C'est Juste Gréban de St-Germain, grand-père de l'occupant actuel qui le fit construire. Les travaux de construction durèrent quatre ans et furent terminés en 1913.
A l'époque, le château fut l'une des premières habitations de Branchon à être pourvue de chauffage central.
Un groupe électrogène, installé dans une partie du bâtiment, alimenta pendant quelque années le château et quelques maisons avoisinantes, en électricité.
Juste Gréban ne profita guère du confort de sa demeure puisqu'il mourut deux ans après sa construction en 1915.
Son fils Félix hérita du domaine et dirigea l'exploitation agricole d'une superficie de ± 17 ha.
Aujourd'hui, c'est le fils de Félix, Juste Gréban de St-Germain, agriculteur, qui est propriétaire du château et de ses dépendances.
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